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Adolphe Quetelet e l’evoluzione dell’indice di massa corporea (BMI)

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Dettaglio da un’antica anfora greca a figura rossa di Teseo che uccide Procuste, Museo del Louvre.
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Procuste (letteralmente “colui che allunga”) era un ladro che aveva una locanda accanto a una strada che portava lontano dall’antica Atene. Si vantava che il suo letto poteva andare bene a chiunque fosse venuto a stare la notte, ma invece di fare il letto misura la persona, ha fatto la persona misura il letto. Quindi per quei viaggiatori che erano troppo alti, ha amputato le gambe e per quelli troppo corti, li ha allungati per adattarsi al suo letto unico. In entrambi gli scenari, così recita l’antico mito greco, lo sfortunato viaggiatore fu ucciso. Ma Procuste ha ottenuto il suo dovuto-Teseo, di Minotauro e labirinto fama, lo ha ucciso nello stesso modo in cui aveva ucciso i suoi ospiti, vale a dire, facendolo montare il proprio letto, e secondo una versione, lo decapitato. Il mito è citato dallo storico greco Plutarco nelle Vite parallele e dal poeta romano Ovidio nelle Metamorfosi, così come sulla ceramica greca a figure rosse. Nassim Taleb ha usato questo mito come ispirazione per il suo libro —Il letto di Procuste, un libro di aforismi che riguardano situazioni di cambiamento della variabile sbagliata.

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Procuste, anche se, con la sua attenzione su un one-size-fits all mentalità, potrebbe essere stato il primo nella storia di standardizzazione mandato. Nel suo nuovo libro, The End of Average, Todd Rose scrive come la società ha usato standard e norme come mezzo per comprendere gli individui. Dalla nostra regolamentazione delle dimensioni proporzioni di uniformi militari e cabine di pilotaggio aereo, cut-off per i punteggi dei test in materia di istruzione e di ammissione al college, e la selezione dei candidati per l “occupazione, Rose osserva che abbiamo creato l” accento sulla conformità e l “aumento di” averagarians.”Invece, dovremmo concentrarci sulla” scienza dell’individuo ” che implica apprezzare che il nostro comportamento è spesso dipendente dal contesto e riconoscere che le persone non devono seguire tutte lo stesso percorso per il successo.

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“uomo rinascimentale” belga Adolphe Quetelet, Bruxelles (1796-1874), uno dei fondatori della statistica come disciplina scientifica.
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Da dove, però, ha avuto origine questo concetto di media? Rose discute numerose fonti, ma per il nostro scopo qui, Adolphe Quetelet merita gran parte della responsabilità e per Rose, parte della colpa.

Quetelet (1796-1874), tuttavia, era responsabile di molto più di un concetto di media. Nato in Belgio, è stato descritto come un “uomo del Rinascimento” (Rössner, Obesity Reviews, 2007), con uguali interessi nelle arti e nelle scienze e parla correntemente sei lingue. (Eknoyan, Nefrologia dialisi Transplantion, 2008) Nella fase iniziale, si dilettava in pittura e poesia (Landau e Lazarfeld, Enciclopedia internazionale delle Scienze sociali, 2008), ma ha ricevuto il dottorato in matematica all’età di 23. (Faerstein e Winkelstein, Epidemiologia, 2012) È stato un prodigioso scrittore di lettere e ha influenzato il pensiero di persone diverse come Karl Marx, Emile Durkheim, Francis Galton, Goethe e Florence Nightingale. (Jahoda, Springerplus, 2015; Landau e Lazarfeld, 2008) Fino a quando non ha avuto un ictus nei suoi ultimi anni, è stato straordinariamente produttivo. Interessato all’astronomia, fondò l’Osservatorio di Bruxelles e ne fu direttore per cinquant’anni, ma il suo principale interesse fu la statistica. (Porter, British Society for the History of Science, 1985) Ha istituito la prima conferenza internazionale sulle statistiche, e alcuni lo considerano uno dei fondatori della statistica come disciplina scientifica. Era molto affascinato dalla regolarità nei modelli statistici (Desrosières, La politica dei grandi numeri, 1998) e raccoglieva dati sui tassi di criminalità, (con un interesse per quella che chiamava “anatomia morale”), il matrimonio, le malattie mentali e la mortalità, compresi i suicidi. (Porter,1985) Credeva che le conclusioni provenissero da dati di grandi numeri-popolazioni-piuttosto che da uno studio delle peculiarità individuali. Per Quetelet, la perfezione nella scienza era legata a quanto poteva contare sul calcolo. Molte di queste idee originali si trovano nel suo classico A Treatise on Man and the Development of his Faculties, inizialmente pubblicato in francese nel 1842 e non tradotto in inglese fino agli ultimi anni da R. Knox della Cambridge University Press.

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L ‘” uomo vitruviano ” di Leonardo da Vinci, Accademia di Venezia. Come Leonardo, Quetelet era interessato a proporzioni ideali del suo ‘ uomo medio.’
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Forse a causa del suo interesse per la pittura, Quetelet divenne assorbito nelle misurazioni del corpo umano. (Eknoyan, 2008) A quel tempo, era più conosciuto per il suo concetto di l’homme moyen—l ‘ “uomo medio.”Per Quetelet, questo uomo medio non era certo la” media “(leggi” mediocre”) che è la nostra connotazione attuale. L’homme moyen era un ideale. Quetelet dice: “Se l’uomo medio fosse completamente determinato, potremmo considerarlo il tipo di perfezione; e tutto ciò che differisce dalla sua proporzione o condizione, costituirebbe deformità o malattia…o mostruosità.”Ha raccolto informazioni sull’altezza e il peso di diverse popolazioni. In particolare, anche se non aveva particolare interesse per lo studio dell’obesità, (Eknoyan, 2008) Quetelet è stato il primo a ideare l’equazione che collega il peso all’altezza, cioè, w / h2(con peso in chilogrammi e altezza in metri quadrati), (Caponi, História,Ciências,Saúde-Manguinhos, 2013) ora conosciuto come il nostro standard per indicare l’obesità, l’indice di massa corporea (BMI) e chiamato abbastanza appropriatamente, da quelli del campo, l’indice di Quetelet. (de Waard, Journal of Chronic Diseases, 1978; Garrow e Webster, International Journal of Obesity, 1985)

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Nel corso degli anni, i ricercatori si sono cimentati con la standardizzazione della misurazione del sovrappeso e dell’obesità e con la comprensione delle implicazioni mediche dell’obesità. Fu all’inizio del 20 ° secolo che le scale divennero disponibili per l’uso domestico e le compagnie di assicurazione iniziarono ad associare un peso eccessivo con una diminuzione dell’aspettativa di vita. (Harrison, Annals of Internal Medicine, 1985; Pai e Paloucek, Annals of Pharmacotherapy, 2000) Queste prime tabulazioni, tuttavia, erano campioni difficilmente casuali: erano dati compilati su clienti che avevano acquistato polizze di assicurazione sulla vita durante un particolare periodo di tempo. Inoltre, non c’è stato assolutamente alcun tentativo di standardizzazione. Alcuni di quelli nel campione hanno riportato la propria altezza e peso, spesso notoriamente imprecisi. Coloro che sono stati effettivamente misurati indossavano i propri vestiti e scarpe che potrebbero distorcere entrambe le misurazioni. Nei primi anni 1940, una delle società, la Metropolitan Life Insurance Company, aveva sviluppato tabelle di ” peso desiderabile “che non includevano l’età di una persona e introdotto una misura inizialmente arbitraria e soggettiva del corpo”telaio” —piccolo, medio e grande. (Pai e Paloucek, 2000) La Metropolitan Life Insurance Company ha rivisto le sue tabelle nel corso degli anni, e alcuni potrebbero ricordare che questi erano benchmark molto popolari, in particolare alla fine degli anni 1950 e 1960, che sono stati utilizzati dai medici per valutare il “peso ideale” nei loro pazienti. Durante questi anni, l’indice di Quetelet è stato apparentemente perso nella storia.

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Particolare di Pieter Bruegel il Vecchio “La lotta tra Carnevale e Quaresima”, 1569, Kunsthistorisches Museum, Vienna. Una resa artistica di una lotta tra il grasso e il magro.
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Il termine “indice della massa corporea”, indicato anche come “indice ponderale”, apparve per la prima volta nel libro 1940 The Varieties of Human Physique di William H. Sheldon, famoso per la sua divisione dei tipi di corpo in ectomorfo, endomorfo e mesomorfo. Sheldon ha usato un rapporto diverso, di altezza in metri / peso in chilogrammi3 che ha descritto come ” stato a lungo usato nei tentativi di classificazione corporea…(ma) non è affatto un indice infallibile.”Il primo riferimento al termine” indice di massa corporea ” (anche usando la sigla BMI) apparve in un articolo del 1959 (Di Mascio, Psychological Reports) sui somatotipi dei cani, ma il rapporto utilizzato non era anche quello ideato da Quetelet, ma piuttosto il rapporto tra peso in chilogrammi e altezza in metri cubi (w/h3). I riferimenti ai diversi indici (tra cui menzionare l’indice di Quetelet e un semplice rapporto w/h) continuarono ad apparire nella letteratura scientifica durante gli 1960. Abbastanza prescientemente, Billewicz et al (British Journal of Preventive and Social Medicine, 1962) scrissero nei primi 1960 che nessuna formula che collegasse il peso all’altezza poteva effettivamente misurare il grasso.

Non è stato fino al 1972, però, quando il ricercatore Ancel Keys e colleghi hanno reso popolare l’uso dell’indice originale di Quetelet, sostenendo che era superiore ad altri indici dopo aver confrontato l’indice con le misurazioni del grasso mediante pinze cutanee e pesatura subacquea (densità corporea) in un’analisi di oltre 7400 uomini sani in cinque paesi. (Keys et al, Journal of Chronic Diseases) In questo articolo, Keys e i suoi colleghi hanno proposto che il rapporto di Quetelet, w/h2 sia definito indice di massa corporea. In quel documento, Keys e colleghi si riferiscono a Quetelet ma ironicamente, nonostante una vasta bibliografia, non fanno riferimento direttamente a nessuno dei molti documenti di Quetelet. Notano anche che Quetelet non ha mai effettivamente sostenuto il suo rapporto come qualsiasi tipo di misura generale di “corporatura” o grasso. Il Belgio, però, emise un francobollo in onore di Quetelet nel 1974.

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Dal momento che Keys e la carta classica dei suoi colleghi, l’indice di massa corporea (BMI) è diventato l’indicatore standard per l’obesità, anche se i valori di cut-off sono diventati più severi nel corso degli anni e hanno portato a più persone etichettate obese. Attualmente, quelli con un BMI di 30 kg/m2 o superiore sono considerati obesi, e quelli oltre 25 kg/m2 a 29,9 kg/m2 sono considerati sovrappeso. Ma come notato, il BMI è solo una stima della quantità di tessuto adiposo che abbiamo; non differenzia il grasso dal muscolo e può essere particolarmente impreciso in alcune popolazioni come gli atleti o quelli che sono molto alti o molto corti. Uno dei motivi della sua popolarità è che è comodo da usare: un medico, che spesso ora ha un grafico BMI in ufficio, non richiede più di una bilancia per il peso e un metro a nastro per l’altezza. C’è anche un mezzo per convertire il nostro rapporto in libbre e pollici al sistema metrico moltiplicando per 703. Più recentemente, i ricercatori hanno suggerito di utilizzare i rapporti vita-altezza come indicatore del rischio per la salute. (Ashwell e Gibson, British Medical Journal, 2016)

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Nonostante tutti i suoi limiti, il BMI è diventato uno standard per indicare il livello del nostro corpo di sovrappeso o obesità. Il rapporto originale è venuto dal 19 ° secolo Adolphe Quetelet.
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Ci sono, naturalmente, più il preciso scopo di valutare la composizione del corpo, come ad esempio sott’acqua pesata (densitometria), risonanza magnetica, tac, o DXA (dual-energy X-ray absorptiometery, utilizzato per la valutazione della densità ossea), ma questi richiedono un ambiente di laboratorio o di attrezzature speciali e non possono essere utilizzate in tutte le popolazioni (ad esempio, le donne in gravidanza) se la radiazione è coinvolto. (Karasu e Karasu, La gravità del peso, 2010)

Nonostante tutti i progressi che abbiamo fatto nella scienza dall’indice del 19 ° secolo di Quetelet, siamo ancora lontani dall’essere in grado di misurare il grasso del nostro corpo comodamente e con precisione nello studio di un medico. L’indice di massa corporea è un’approssimazione che abbiamo al momento, ma a volte può sembrare l’equivalente moderno di Procuste di tentare di costringere le persone a semplici paradigmi.

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