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Adolphe Quetelet y la Evolución del Índice de Masa Corporal (IMC)

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Detalle de un ánfora de figura roja griega antigua de Teseo matando Procrustes, Museo del Louvre.
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Procrustes (literalmente el «que se estira») era un ladrón que tenía una posada al lado de un camino que conducía lejos de la antigua Atenas. Se jactó de que su cama podía caber a cualquiera que viniera a pasar la noche, pero en lugar de hacer que la cama se ajustara a la persona, hizo que la persona se ajustara a la cama. Así que para aquellos viajeros que eran demasiado altos, les amputó las piernas y para aquellos que eran demasiado cortos, las estiró para que se ajustaran a su cama de talla única para todos. En ambos escenarios, según el mito griego antiguo, el viajero desafortunado fue asesinado. Pero Procrustes obtuvo su merecido: Teseo, de fama de Minotauro y laberinto, lo mató de la misma manera que había matado a sus invitados, es decir, haciéndole caber en su propia cama, y según una versión, lo decapitó. El mito es referenciado por el historiador griego Plutarco en Vidas Paralelas y por el poeta romano Ovidio en Metamorfosis, así como en cerámica de figuras rojas griegas. Nassim Taleb utilizó este mito como inspiración para su libro —The Bed of Procrustes, un libro de aforismos que se relacionan con situaciones de cambiar la variable equivocada.

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Procrustes, sin embargo, con su enfoque en una mentalidad de talla única para todos, puede haber sido el primero en la historia en exigir la estandarización. En su nuevo libro, The End of Average, Todd Rose escribe cómo la sociedad ha utilizado los estándares y normas como un medio para comprender a los individuos. A partir de nuestra regulación de las proporciones de tamaño de los uniformes militares y las cabinas de vuelo, los límites para los resultados de los exámenes en la educación y las admisiones a la universidad, y la selección de solicitantes de empleo, Rose señala que hemos creado un énfasis en la conformidad y el aumento de los «promedios».»En cambio, debemos centrarnos en la «ciencia del individuo» que implica apreciar que nuestro comportamiento a menudo depende del contexto y reconocer que las personas no tienen que seguir el mismo camino para tener éxito.

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El ‘hombre renacentista’ belga Adolphe Quetelet, Bruselas (1796-1874), uno de los fundadores de la estadística como disciplina científica.
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¿De dónde, sin embargo, se originó este concepto de promedio? Rose discute numerosas fuentes, pero para nuestro propósito aquí, Adolphe Quetelet merece gran parte de la responsabilidad y para Rose, parte de la culpa.

Quetelet (1796-1874), sin embargo, fue responsable de mucho más que un concepto de promedio. Nacido en Bélgica, ha sido descrito como un «hombre renacentista» (Rössner, Obesity Reviews, 2007), con intereses iguales en las artes y las ciencias y, según se informa, habla con fluidez seis idiomas. (Eknoyan, Trasplante de Diálisis de Nefrología, 2008) Al principio, incursionó en la pintura y la poesía (Landau y Lazarfeld, Enciclopedia Internacional de las Ciencias Sociales, 2008), pero recibió su doctorado en matemáticas a los 23 años. (Faerstein y Winkelstein, Epidemiología, 2012) Fue un escritor de cartas prodigioso e influyó en el pensamiento de personas tan diversas como Karl Marx, Emile Durkheim, Francis Galton, Goethe y Florence Nightingale. (Jahoda, Springerplus, 2015; Landau y Lazarfeld, 2008) Hasta que tuvo un derrame cerebral en sus últimos años, era extraordinariamente productivo. Interesado en la astronomía, estableció el Observatorio de Bruselas y fue su director durante cincuenta años, pero su mayor interés eran las estadísticas. (Porter, Sociedad Británica de Historia de la Ciencia, 1985) Estableció la primera conferencia internacional de estadística, y algunos lo consideran uno de los fundadores de la estadística como disciplina científica. Estaba más fascinado con la regularidad en los patrones estadísticos (Desrosières, The Politics of Large Numbers, 1998) y recopiló datos sobre las tasas de delincuencia (con un interés en lo que llamó «anatomía moral»), el matrimonio, las enfermedades mentales y la mortalidad, incluidos los suicidios. (Porter,1985) Creía que las conclusiones provienen de datos de grandes números populations poblaciones rather en lugar de un estudio de peculiaridades individuales. Para Quetelet, la perfección en la ciencia estaba relacionada con cuánto podía confiar en el cálculo. Muchas de estas ideas originales se encuentran en su clásico Un Tratado sobre el Hombre y el Desarrollo de sus Facultades, publicado inicialmente en francés en 1842 y no traducido al inglés hasta los últimos años por R. Knox de Cambridge University Press.

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El Hombre Vitruvio de Leonardo da Vinci, » Academia de Venecia. Al igual que Leonardo, Quetelet estaba interesado en las proporciones ideales de su hombre promedio.’
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Tal vez como resultado de su interés por la pintura, Quetelet se absorbió en las mediciones del cuerpo humano. (Eknoyan, 2008) En ese momento, era más conocido por su concepto de l’homme moyen, el «hombre promedio».»Para Quetelet, este hombre promedio no era el» promedio «(léase» mediocre») que es nuestra connotación actual. L’homme moyen era un ideal. Dice Quetelet, » Si el hombre promedio estuviera completamente determinado, podríamos considerarlo como el tipo de perfección; y todo lo que difiera de su proporción o condición, constituiría deformidad o enfermedad…o monstruosidad.»Recopiló información sobre la altura y el peso de diferentes poblaciones. En particular, aunque no tenía un interés particular en el estudio de la obesidad, (Eknoyan, 2008) Quetelet fue el primero en idear la ecuación que relaciona el peso con la altura, i. e., w/h2 (con peso en kilogramos y altura en metros cuadrados), (Caponi,História,Ciências, Saúde-Manguinhos, 2013) ahora conocido como nuestro propio estándar para indicar obesidad, el índice de masa corporal (IMC) y llamado apropiadamente, por aquellos en el campo, Índice de Quetelet. (de Waard, Revista de Enfermedades Crónicas, 1978; Garrow y Webster, International Journal of Obesity, 1985)

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A lo largo de los años, los investigadores han luchado por estandarizar la medición del sobrepeso y la obesidad, así como por comprender las implicaciones médicas de la obesidad. Fue a principios del siglo XX que las básculas se pusieron a disposición para uso doméstico y las compañías de seguros comenzaron a asociar el peso excesivo con una disminución de la esperanza de vida. (Harrison, Anales de Medicina Interna, 1985; Pai y Paloucek, Anales de Farmacoterapia, 2000) Estas primeras tabulaciones, sin embargo, no eran muestras aleatorias: eran datos recopilados sobre clientes que habían comprado pólizas de seguro de vida durante un período de tiempo determinado. Además, no hubo absolutamente ningún intento de normalización. Algunas de las personas de la muestra informaron de su propia altura y peso, a menudo notoriamente inexactas. Los que realmente fueron medidos llevaban su propia ropa y zapatos que podrían distorsionar ambas mediciones. A principios de la década de 1940, una de las compañías, la Metropolitan Life Insurance Company, había desarrollado tablas de «peso deseable» que no incluían la edad de una persona e introdujo una medida inicialmente arbitraria y subjetiva de «estructura»corporal: pequeña, mediana y grande. (Pai y Paloucek, 2000) La Compañía Metropolitana de Seguros de Vida revisó sus tablas a lo largo de los años, y algunos recordarán que eran puntos de referencia muy populares, particularmente a finales de los años 1950 y 1960, que los médicos usaban para evaluar el «peso ideal» en sus pacientes. Durante estos años, el Índice de Quetelet aparentemente se perdió en la historia.

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Detalle de «La lucha entre el Carnaval y la Cuaresma» de Pieter Bruegel el Viejo, 1569, Kunsthistorisches Museum, Viena. Una representación artística de una lucha entre la grasa y el magro.
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El término «índice de masa corporal», también conocido como el» índice ponderal», apareció por primera vez en el libro de la década de 1940 The Varieties of Human Physique de William H. Sheldon, famoso por su división de tipos corporales en ectomorfo, endomorfo y mesomorfo. Sheldon usó una relación diferente, de altura en metros / peso en kilogramos3 que describió como » utilizada durante mucho tiempo en intentos de clasificación corporal but (pero) de ninguna manera un índice infalible.»La primera referencia al término «índice de masa corporal» (incluso usando las iniciales IMC) apareció en un artículo de 1959 (Di Mascio, Informes Psicológicos) sobre los somatotipos de perros, pero la proporción utilizada tampoco fue la ideada por Quetelet, sino más bien la proporción de peso en kilogramos a altura en metros en cubos (w/h3). Las referencias a los diferentes índices (incluida la mención del Índice de Quetelet y una simple relación p/h) continuaron apareciendo en la literatura científica durante la década de 1960. Billewicz et al (British Journal of Preventive and Social Medicine, 1962) escribieron a principios de la década de 1960 que ninguna fórmula que relacionara el peso con la estatura podría medir la grasa.

No fue hasta 1972, sin embargo, cuando el investigador Ancel Keys y sus colegas popularizaron el uso del índice original de Quetelet, afirmando que era superior a otros índices después de comparar el índice con mediciones de grasa por pinzas de piel y pesaje bajo el agua (densidad corporal) en un análisis de más de 7400 hombres sanos en cinco países. (Keys et al, Journal of Chronic Diseases) En este artículo, Keys y sus colegas propusieron que la relación de Quetelet, w/h2, se denominara índice de masa corporal. En ese documento, Keys y colegas se refieren a Quetelet, pero irónicamente, a pesar de una extensa bibliografía, no hacen referencia directa a ninguno de los muchos documentos de Quetelet. También señalan que Quetelet nunca abogó por su proporción como cualquier tipo de medida general de la «estructura» del cuerpo o la grasa. Bélgica, sin embargo, emitió un sello en honor a Quetelet en 1974.

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Desde el artículo clásico de Keys y sus colegas, el índice de masa corporal (IMC) se ha convertido en el indicador estándar para la obesidad, aunque los valores de corte se han vuelto más estrictos con los años y han llevado a que más personas sean etiquetadas como obesas. En la actualidad, aquellos con un IMC de 30 kg / m2 o superior son considerados obesos, y aquellos de más de 25 kg/m2 a 29,9 kg/m2 son considerados con sobrepeso. Pero como se señaló, el IMC es solo una estimación de la cantidad de tejido adiposo que tenemos; no diferencia la grasa del músculo y puede ser particularmente inexacta en ciertas poblaciones, como los atletas o aquellos que son muy altos o muy bajos. Una de las razones de su popularidad es que es conveniente de usar: un médico, que a menudo ahora tiene una tabla de IMC en la oficina, no requiere más que una balanza para el peso y una cinta métrica para la altura. Incluso hay un medio de convertir nuestra relación en libras y pulgadas al sistema métrico multiplicando por 703. Más recientemente, los investigadores han sugerido el uso de relaciones cintura-altura como un indicador de riesgo para la salud. (Ashwell y Gibson, British Medical Journal, 2016)

Utilizado con permiso, istock.com, elenabs
A pesar de todas sus limitaciones, el IMC se ha convertido en un estándar para indicar el nivel de sobrepeso u obesidad de nuestro cuerpo. La proporción original provino del siglo XIX Adolphe Quetelet.
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Por supuesto, existen medios más precisos para evaluar la composición corporal, como el pesaje bajo el agua (densitometría), las resonancias magnéticas, las tomografías computarizadas o la DXA (absorciometría de rayos X de doble energía, utilizada para evaluar la densidad ósea), pero requieren un entorno de laboratorio o un equipo especial y no se pueden utilizar en todas las poblaciones (por ejemplo, mujeres embarazadas) si se trata de radiación. (Karasu y Karasu, La gravedad del peso, 2010)

A pesar de todo el progreso que hemos hecho en la ciencia desde el índice del siglo XIX de Quetelet, todavía estamos lejos de poder medir la grasa de nuestro cuerpo de manera conveniente y precisa en el consultorio de un médico. El Índice de Masa Corporal es una aproximación que tenemos en la actualidad, pero a veces puede parecer el equivalente Procrustiano de hoy en día de intentar forzar a las personas a paradigmas simples.

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