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Víctimas de la Peste Antigua Encontradas en Egipto

El complejo funerario de Harwa y Akhimenru, ubicado en la ribera occidental de la antigua ciudad de Tebas (actual Luxor), es uno de los monumentos funerarios privados más grandes de Egipto. Construido en el siglo VII a.de J.C. para un gran mayordomo llamado Harwa, fue utilizado continuamente para el entierro después de su muerte, y un sucesor, Akhimenru, también construyó su propia tumba allí. Después de más de 15 años de investigación en la región, un equipo de científicos que trabajan para la Misión Arqueológica Italiana a Luxor (MAIL) ha anunciado un importante hallazgo arqueológico: los restos de víctimas abatidas por la antigua plaga que San Cipriano creía que señalaba el fin del mundo.

Según lo informado por LiveScience, los restos humanos que los arqueólogos encontraron en el sitio estaban cubiertos con una gruesa capa de cal, utilizada históricamente como desinfectante. Los investigadores del correo también encontraron tres hornos donde se producía la cal, y más restos humanos esparcidos por un área que parece haber sido una hoguera gigante, en la que muchas de las víctimas de la peste parecen haber sido incineradas. La cerámica encontrada dentro de los hornos permitió a los científicos fechar el sitio en el siglo III d.C., cuando la llamada «Plaga de Cipriano» estaba devastando Egipto y el resto del Imperio Romano.

En su texto latino titulado De Mortalitate («Sobre la mortalidad»), el obispo St. Cipriano relató el horrible sufrimiento de los afectados por la peste en Cartago y en otros lugares, que incluía vómitos incesantes, sangrado de los ojos y extremidades arrancadas debido al contagio. También afirmó que la plaga señaló el fin del mundo, declarando que » El reino de Dios, amados hermanos, está comenzando a estar cerca; la recompensa de la vida, y el regocijo de la salvación eterna, y la alegría perpetua y la posesión últimamente perdida del paraíso, ahora vienen, con el fallecimiento del mundo This» (Esta traducción, de Philip Schaff, fue incluida en el volumen cinco del libro «Padres Ante Niceos», publicado en 1885.)

La peste, que los científicos de hoy en día creen que puede haber sido una forma de viruela o sarampión, se cobró su precio en el Imperio Romano. Algunas fuentes argumentan que reclamó más de 5,000 vidas al día solo en Roma, y sus víctimas incluyeron a dos emperadores (Hostiliano en A. D. 251 y Claudio II Gothicus en 270 d.C.). Aunque la peste no resultó ser un presagio del fin del mundo, muchos historiadores creían que debilitó al Imperio Romano y aceleró su caída.

El equipo de correo no encontró evidencia de que los cadáveres en el complejo funerario Tebano hubieran recibido ritos religiosos, lo que indica que quienes los enterraron lo hicieron rápidamente con la esperanza de frenar la propagación de la peste. Después de su uso durante la peste, el monumento funerario parece haber sido abandonado, y nunca se volvió a usar. El director de correo Francesco Tiradritti escribe en Egyptian Archaeology, una revista publicada por la Egypt Exploration Society, que el uso del sitio «para la eliminación de cadáveres infectados le dio al monumento una mala reputación duradera y lo condenó a siglos de olvido hasta que ladrones de tumbas ingresaron al complejo en el siglo XIX.»

Los hallazgos de los arqueólogos en Tebas / Luxor desde mediados de la década de 1990 han permitido a los estudiosos determinar cómo cambió la antigua ciudad desde el siglo VII a.C. hasta hoy. El sitio ha sido particularmente importante para ayudar a comprender un período innovador en el arte egipcio conocido como el Renacimiento Faraónico, que duró desde principios del siglo VII hasta mediados del siglo VI a.C. Aunque los restos de las víctimas de la peste y otros nuevos hallazgos del equipo proporcionarán nuevo material para estudiar, Tiradritti advierte que los científicos no podrán extraer ADN de los restos antiguos. El material genético ciertamente se habrá descompuesto debido a su avanzada edad, así como a los efectos del clima cálido de Egipto.

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