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Plate-forme Holly déclassée

Quincy Lee
Science & Éditeur technique

Plate-forme Holly, la structure emblématique au large de la côte de Goleta, sera la première plate-forme pétrolière au large de la côte californienne à être déclassée depuis les plates-formes Carpinteria et Summerland en 1996.

Venoco, la société d’exploitation actuelle de la plateforme, a déposé le bilan du chapitre 11 en avril. En conséquence, ils ont « tout à fait réclamé » leur bail sur la plate-forme Holly et le champ pétrolier environnant d’Ellwood, le restituant à la Commission des terres de l’État, SLC.

Construit au-dessus de 211 pieds d’eau à deux milles au large de la côte de Goleta, Platform Holly se trouve dans la juridiction de la SLC pour le contrôle du forage en mer. Tout ce qui se trouve à moins de trois milles de la côte relève du règlement de la Commission.

La fermeture des opérations sur cette plate-forme marque la fin des forages dans les eaux de l’État dans le comté de Santa Barbara. Les autres plates-formes pétrolières visibles au large de Santa Barbara se trouvent dans les eaux fédérales, à une distance de trois à dix milles au large.

« Cela marque la fin d’une ère de production pétrolière offshore à cet endroit », a déclaré la sénatrice locale Hannah Beth Jackson dans un communiqué de presse.

La mise hors service de la plate-forme Holly coïncide également avec le projet de loi de Jackson, SB 188, qu’elle a poussé à décourager le nouveau développement pétrolier dans les eaux de l’État.

Construit en 1966 par ARCO, Platform Holly a été construit à une époque où les ressources renouvelables n’étaient pas une alternative abordable. En raison de plusieurs difficultés financières dans l’industrie, la plate-forme pétrolière a changé de propriétaire à Exxonmobil en 1993, puis à nouveau à Venoco en 1997.

À cette époque, la société d’exploitation a créé des emplois locaux et généré de l’argent pour l’État, amenant de nombreuses personnes à soutenir son développement continu. Venoco a mentionné que leurs « paiements de redevances » — de 24 millions de dollars en 2014 et de 33 millions de dollars en 2013 — ont été versés au Fonds général, utilisé pour les programmes d’éducation, de services correctionnels, de sécurité publique et de protection de la santé et du bien-être.

Mais après près d’un demi-siècle de forage, les infiltrations de pétrole ont diminué et la plate-forme n’est plus rentable pour Venoco de poursuivre ses opérations. Maintenant en faillite, la société cédera ses droits de propriété à Platform Holly et à d’autres opérations au large de la jetée pétrolière de Goleta Beach.

« C’est important », a déclaré Linda Krop, avocate en chef du Centre de défense de l’environnement à Santa Barbara. « Cela éliminera le risque de déversement de pétrole dans cette zone très sensible et sur les plages publiques populaires. »

La plate-forme Holly se trouve juste à l’extérieur de l’aire marine protégée de Coal Oil Point, réservée pour protéger les baleines grises, les pluviers enneigés, les forêts de varech et les pélicans que des étudiants tels que Jenna Solberg voient sur leur « liste de seau » pagayer autour de la plate-forme pétrolière.

Malgré le plaidoyer environnemental pour la protection de ces ressources contre le développement des combustibles fossiles au large des côtes, le déclassement des plates-formes pétrolières est un processus précaire. La méthode appropriée pour retirer une plate-forme, ou s’il faut en déplacer une, est examinée par différents groupes.

« Nous devons examiner le moindre des deux maux ici », a déclaré Solberg, défenseur des étudiants de l’UCSB sans fossiles. « Si le maintien de la plate-forme pétrolière dans l’eau va créer des effets moins dommageables, alors qu’il en soit ainsi. »

Lorsque Chevron a retiré des plates-formes pétrolières du canal de Santa Barbara en 1996, ils ont utilisé des explosifs sous-marins pour enlever les structures en acier de 80 pieds de haut et 7500 tonnes. Alors que certains rapports montrent que les débris peuvent nuire à la vie marine locale, des organisations telles que Rigs-to-Reefs travaillent pour créer de nouveaux écosystèmes biotiques à partir des restes.

Parce que le déclassement des plates-formes pétrolières est un long processus susceptible d’avoir un impact sur la grande communauté côtière du comté de Santa Barbara, Venoco est tenue à des réglementations strictes lors de l’enlèvement du houx de plate-forme.

Selon le rapport publié par la SLC, « La première priorité de la Commission est de veiller à ce que les installations soient sécurisées, sûres et ne présentent pas de risque pour la santé et la sécurité publiques et l’environnement. »

Cette priorité va au-delà de l’arrêt des forages futurs. Tout comme un dépôt de garantie, le SLC utilise la caution de crédit-bail Ellwood Oil Fields de Venoco, d’un montant total de 22 millions de dollars, pour assurer l’extraction complète mais minutieuse de l’ensemble de la plate-forme et du système d’extraction du pétrole.

En raison de ces normes élevées d’enlèvement, le houx de plate-forme ne disparaîtra pas de l’horizon du jour au lendemain. Les estimations actuelles sont de trois ans pour qu’il soit entièrement mis hors service, étant donné que l’équipement disponible est conforme à la Loi californienne sur la qualité de l’environnement (CEQA).

Mais en plus du retrait de la structure métallique de l’environnement, il reste largement la notion de protection de la zone contre une fuite d’huile. 32 puits de pétrole se trouvent sous la plate-forme Holly, totalisant 85,1 millions de barils de pétrole, selon le SLC.

Venoco est responsable, aux termes du contrat de location, de s’assurer que ce pétrole soit efficacement plafonné afin qu’il ne représente aucune menace pour les milliers d’espèces potentiellement touchées. Le rapport de la SLC cite ces « obligations en vertu des baux de l’État, y compris l’obligation de boucher et d’abandonner correctement les 32 puits du champ South Ellwood et de déclasser les installations. »

Compte tenu de la nature volatile de la procédure, la SLC et Venoco feront l’objet d’un examen minutieux. « Je suivrai de près le processus de démantèlement à mesure qu’il avance », a déclaré Jackson, « car cela nous aide à nous rapprocher d’un avenir plus propre, plus vert et moins dépendant des combustibles fossiles. »

Malgré le décret de l’administration Trump, le sénateur Jackson tente d’éloigner la Californie de la longue histoire des forages pétroliers dans le canal de Santa Barbara. Le déclassement de la plate-forme Holly est un exemple de ce progrès, mais l’histoire de l’industrie pétrolière ici est creusée plus profondément que les puits de pétrole 32.

L’extraction du pétrole du comté de Santa Barbara a commencé dans les années 1930, lorsque les ressources étaient nécessaires pour la Seconde Guerre mondiale et que l’UCSB était une base militaire. Une fois que la production terrestre a atteint son apogée et que la technologie a été développée pour extraire de la mer, les plates-formes pétrolières sont entrées en jeu.

La structure géologique de l’océan entre le continent et les îles Anglo-normandes crée un emplacement optimal pour le développement des plates-formes pétrolières. Contenant ce que l’on appelle respectivement des synclines et des anticlinaux, ou des collines et des vallées sous-marines, le fond océanique du chenal contient du pétrole dans des endroits accessibles. Les plates-formes pétrolières peuvent être construites dans des eaux relativement peu profondes et ont accès à des milliers de barils de pétrole.

L’expansion rapide du forage pétrolier a conduit à un taux de production maximal de 8.9 millions de barils de pétrole par an en 1964, selon la Division de planification du comté de Santa Barbara. Un vaste réseau de pipelines devait être mis en place afin de transporter le pétrole et le gaz obtenus de la plate-forme offshore.

Rien que pour la plate-forme Holly, quatre pipelines sous-marins distincts ont été établis: un pour transporter le pétrole brut, un pour transporter le gaz naturel, un pour transporter les services publics et un pour transporter les matières excédentaires s’infiltrant des puits de pétrole.

Selon les plans publiés par la Division du développement et de l’énergie de Santa Barbara, ces pipelines, de la plate-forme Holly à l’installation de traitement du gaz d’Ellwood Oil &, totalisent une longueur de 12,5 milles et ont un diamètre d’environ six pouces. Ces tuyaux sont chargés de transporter en toute sécurité le pétrole libéré par le forage hors de danger vers les installations de gestion appropriées adjacentes au parcours de golf Sandpiper. Bien que les kilomètres de tuyaux soient enfouis sous des centaines de pieds cubes d’eau, les grandes prises de traitement blanches sont clairement visibles du campus ouest de l’UCSB.

Bien que Venoco, une société basée à Houston, exploite la plate-forme Holly, Plains All American est responsable de l’efficacité opérationnelle de ces pipelines. Le 19 mai 2015, l’un de ces pipelines a éclaté.

140 000 gallons de pétrole transportés de la plate-forme Holly par ce pipeline sont entrés dans l’océan près de Refugio State Beach. Cet événement a eu un impact à la fois sur la communauté UCSB et sur le bien-être des écosystèmes locaux.

Des nappes de pétrole à la surface de l’eau et du sable recouvert de goudron ont restreint l’accès du public aux plages voisines pendant deux mois pour des raisons de sécurité publique. En outre, plus de 200 oiseaux et 50 mammifères marins ont été tués en raison d’un environnement habitable.

Les coûts associés au nettoyage de ce déversement de pétrole se sont élevés à 96 millions de dollars. Un procès s’ensuivit entre Venoco et Plains All American pour décider de l’organisation responsable des dommages.

Bien que tous les employés américains de Plains aient été inculpés pour crime, la lutte financière de Venoco n’a jamais pu rebondir après la perte de revenus après le déversement.

Les déversements d’hydrocarbures ont été le principal moyen de dissuasion contre l’utilisation continue des plates-formes pétrolières. L’augmentation des observations sur les effets secondaires de l’extraction pétrolière en mer a diminué l’approbation des plates-formes par la communauté.

En ce qui concerne l’élimination du houx de plate-forme et la réduction continue de l’extraction de pétrole dans les eaux de l’État, le LA Times a écrit: « Alors que le président Trump exprime sa détermination à développer le forage pétrolier et les politiques énergétiques du 20e siècle, la Californie est un pionnier de l’alternative durable qui protège nos côtes et notre environnement tout en prenant pied dans l’énergie et l’économie mondiales futures. »

Un slogan « Pas dans mon jardin » a particulièrement repris la position du comté de Santa Barbara sur les plates-formes pétrolières et l’extraction de combustibles fossiles dans les eaux contrôlées par l’État du comté. Le déclassement de cette dernière plate-forme de la région et son extraction minutieuse représentent les désirs de l’opinion populaire.

Pour évaluer l’opinion publique sur le déclassement, le SLC a contacté diverses agences locales et étatiques ayant une compétence réglementaire sur la zone, notamment la Division des ressources pétrolières, gazières et Géothermiques de l’État, le District de Contrôle de la Pollution atmosphérique du comté de Santa Barbara et la Ville de Goleta.

En conséquence, la résiliation du bail sur la plate-forme Holly entre Venoco et la SLC contient des clauses spécifiques pour s’assurer que le public approuve le processus de planification du déclassement.

Afin de maintenir les actifs restants du champ pétrolifère d’Ellwood — les oiseaux, les dauphins, les phoques et les autres amateurs de plage —, le communiqué de presse de Venoco a annoncé: « son contrat de location confère à la société la responsabilité de gérer la sûreté et la sécurité des actifs tout au long du processus de déclassement. »

Dans l’ensemble, Platform Holly a été un point de repère au large de l’UCSB pour des générations d’étudiants. Maintenant, il sera enlevé comme la nature rapide et prudente des tortues de mer suivant la marée de l’océan: lente et régulière.

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