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Victimes anciennes de la peste Trouvées en Égypte

Le complexe funéraire de Harwa et d’Akhimenru, situé sur la rive ouest de l’ancienne ville de Thèbes (aujourd’hui Louxor), est l’un des plus grands monuments funéraires privés d’Égypte. Construit au VIIe siècle av.J.-C. pour un grand intendant nommé Harwa, il a été utilisé continuellement pour l’enterrement après sa mort, et un successeur, Akhimenru, y a également fait construire sa propre tombe. Après plus de 15 ans de recherches dans la région, une équipe de scientifiques travaillant pour la Mission archéologique italienne à Louxor (MAIL) a annoncé une découverte archéologique majeure: les restes de victimes frappées par l’ancienne peste qui, selon Saint Cyprien, signalait la fin du monde.

Comme le rapporte LiveScience, les restes humains que les archéologues ont trouvés sur le site étaient recouverts d’une épaisse couche de chaux, utilisée historiquement comme désinfectant. Les chercheurs du MAIL ont également trouvé trois fours où la chaux était produite, et d’autres restes humains dispersés sur une zone qui semble avoir été un feu de joie géant, dans lequel de nombreuses victimes de la peste semblent avoir été incinérées. La poterie trouvée à l’intérieur des fours a permis aux scientifiques de dater le site au troisième siècle après JC, lorsque la « Peste de Cyprien » ravageait l’Égypte et le reste de l’Empire romain.

Dans son texte latin intitulé De Mortalitate (« Sur la Mortalité « ), l’évêque St. Cyprien a raconté les souffrances horribles des personnes touchées par la peste à Carthage et ailleurs, qui comprenaient des vomissements incessants, des saignements des yeux et des membres enlevés à cause de la contagion. Il a également affirmé que la peste signait la fin du monde, déclarant que « Le royaume de Dieu, frères bien-aimés, commence à être proche; la récompense de la vie, et la joie du salut éternel, et la joie perpétuelle et la possession récemment perdues du paradis, arrivent maintenant, avec la disparition du monde…  » (Cette traduction, de Philip Schaff, a été incluse dans le volume cinq du livre « Pères Ante-Nicéens », publié en 1885.)

La peste, que les scientifiques modernes pensent être une forme de variole ou de rougeole, a fait des ravages dans l’Empire romain. Certaines sources affirment qu’il a fait plus de 5 000 morts par jour rien qu’à Rome, et que ses victimes comprenaient deux empereurs (Hostilien en AP. 251 et Claudius II Gothicus en 270 après J.-C.). Bien que la peste ne se soit pas avérée être un signe avant-coureur de la fin du monde, de nombreux historiens pensaient qu’elle affaiblissait l’Empire romain et accélérait sa chute.

L’équipe du COURRIER n’a trouvé aucune preuve que les cadavres du complexe funéraire thébain avaient reçu des rites religieux, ce qui indique que ceux qui les ont enterrés l’ont fait rapidement dans l’espoir de freiner la propagation de la peste. Après son utilisation pendant la peste, le monument funéraire semble avoir été abandonné et n’a plus jamais été utilisé. Le directeur du COURRIER Francesco Tiradritti écrit dans Egyptian Archaeology, un magazine publié par l’Egypt Exploration Society, que l’utilisation du site « pour l’élimination des cadavres infectés a donné au monument une mauvaise réputation durable et l’a condamné à des siècles d’oubli jusqu’à ce que des voleurs de tombes entrent dans le complexe au 19ème siècle. »

Les découvertes des archéologues à Thèbes / Louxor depuis le milieu des années 1990 ont permis aux chercheurs de déterminer comment la ville antique a changé du VIIe siècle avant JC à aujourd’hui. Le site a été particulièrement important pour aider à comprendre une période innovante de l’art égyptien connue sous le nom de Renaissance pharaonique, qui a duré du début du VIIe au milieu du vie siècle avant JC. Bien que les restes des victimes de la peste et les autres découvertes de l’équipe fourniront de nouveaux matériaux à étudier, Tiradritti prévient que les scientifiques ne pourront pas extraire l’ADN des vestiges antiques. Le matériel génétique se sera certainement décomposé en raison de son âge avancé, ainsi que des effets du climat chaud de l’Égypte.

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